viernes, 2 de octubre de 2009

ALBAHACA

Origen:
La albahaca, Ocimum Basilicum, conocida también como albahaca dulce, es una hierba especiada anual de la familia de la menta que se cree nativa de la India, África y Asia. Ahora, su producción comercial se encuentra en Francia, Hungría, Bulgaria, Yugoslavia, Italia, Marruecos y algunos otros países de climas cálidos o templados, incluyendo Estados Unidos, donde se produce en California, la de calidad superior.
Es una pequeña planta frondosa, con muchas ramas, que crece entre 8 y 2 pies. Las hojas aromáticas de dulce olor de muchas plantas pertenecientes a la familia de la menta, se han utilizado durante mucho tiempo para dar sabor a alimentos, y la albahaca es una de las más importantes. Otras que se han usado desde tiempos antiguos son: la mejorana, hierbabuena, salvia, y tomillo.
Se recomienda para su plantación un suelo bien drenado y si fuera posible soleado, colocando protectores de viento.
La hierba albahaca (sus tallos jóvenes con hojas) se ha de cortar para su secado en días soleados justo antes de la aparición de las inflorescencias. Durante su cosecha, se cortan sólo las partes de la planta que crecen arriba del suelo, dejando tallos para que , en circunstancias favorables se pueda obtener una cosecha adicional. En California se practican tres o cuatro recolecciones anuales, utilizando modernas técnicas de cultivo.
Cuando se van a empaquetar las hojas, se procede a un secado artificial por capas a temperaturas inferiores a 110ºF para conservar su color verde.

Nota importante:
Es una costumbre muy antigua que aún se practica hoy en día, la de que un pretendiente italiano aparezca con un ramito de albahaca en el pelo para demostrar sus intenciones de matrimonio. En Francia e Italia, se colocan macetas de albahaca en las ventanas para ahuyentar los insectos.
El aceite esencial de albahaca, de color amarillo-dorado, se elabora por destilación al vapor de la hierba fresca. Este aceite se utiliza en numerosos perfumes.
La albahaca es una de las hierbas más antiguas conocidas por la humanidad. Ha sido cultivada durante muchos siglos y venerada en la India con el nombre de tulsi , una planta sagrada del Dios Vishnu de la religión hinduista. Al morir un hindú, a menudo se le entierra con una rama de albahaca.

Uso medicinal:
Algunas autoridades afirman que la palabra albahaca proviene del término griego basileus, que significa rey, debido a que su olor era tan magnífico que se utilizaba en casas de reyes. Otra teoría sostiene que el nombre es un diminutivo de basiliscus (pequeño rey), o de basilisk, un fabuloso dragón tan venenoso que podía matar con su mirada. La albahaca contiene muchas asociaciones duales que se refieren al bien y al mal. Siendo sagrada en la India, ha sido frecuentemente identificada con el odio y con la muerte en otros lugares. En la edad Media se creía que los escorpiones se reproducían debajo de las macetas de albahaca mientras ésta crecía. En los herbolarios se recomendaba la albahaca para la resfriados de cabeza y como cura para las verrugas y las lombrices.
En tiempos más recientes la albahaca se ha usado en el Lejano Oriente como medicina para la tos, para afecciones renales y para la diarrea.

Uso culinario:
Las hojas de albahaca, que rivalizan con el orégano en cuanto a sazonador para pizzas, se pueden utilizar para dar sabor a caldos, salsas, salchichas, aliños, ensaladas y a la sopa de tortuga. Por costumbre, y sin duda por asociación con Italia, es especialmente afín a los tomates y a las recetas que utilizan el tomate como base.
Es también uno de los principales ingredientes del pesto italiano.